Jeff Sagansky (President of CBS Entertainment from 1990 to 1994)
Interviewed by Nikita Fleischman Oct 20th 2003
Entrevistado por Nikita Fleischman 20/10/2003



1) If I understood well the situation was the next. The great american Networks, that means ABC, NBC, CBS and later FOX had a big competitive situation because of the tv cable that the FCC (Federal Communication Comission) in 1966 accepted as an important alternative to the Networks. So, as John Thornton Caldwell says (Televisuality. Style, Crisis and Authority in American TV. George F.Custen, series editor. Rutgers University Press. New Brunswick, New Jersey. 1994.), there was a cult of diversity and waves from cable´s new cult of diversity swept back to the aging networks as well. Even venerable CBS fantasized in 1993 that it was niche programming. And J. Max Robins says, "the networks are acting more and more like cable webs all the time, meaning they show a greater propensity to target specific audience groups".At AISNER, James E. "Jeff Sagansky". Finding their way. Bulletin. http://www.alumni.hbs.edu/bulletin/2001/october/sagansky.html I read that you said "The key is finding the right niche (...). At NBC that meant developing smart, urban shows (...)". I´m not sure if I understand the word "niche". I guess it´s a synonim of target, audience, viewers, public, market... Isn´t it? The literal translation into spanish doesn´t work...

A niche is a target audience for which the channel's values reflect that audience's values.
There exists a sympatico between the channel and the viewers in a way that touches them where they live.

2) You were the President of CBS Entertainment from 1990 to 1994. Which niche wanted the CBS during that years? The CBS became the number 1 in only one year thanks to you... In your opinion, which were the shows that helped the CBS to have this sucess?

3)There is an article from Los Angeles Times written by Rick Dubrow that quotes you saying: "No1. CBS Has Its Eyes on Middle-Age Viewers". Was the broad division for gender the main one?

4) During the 90´s the CBS had different types of show like Murphy Brown, Designing Women, Palace Guard, Royal Family, etc. Did you decide to make "narrowmarketing"? By this, I mean to strategize demographic slices of viewers.

I was programming for not a niche, but a very large audience indeed. Women. Women who were confident in their abilities. Their abilities at raising families, having satisfying relationships and performing in the workplace. The successful shows on CBS included Murphy Brown, Designing Women, The Nanny, Picket Fences, Dr. Quinn, Evening Shade, Murder She Wrote and of course, Northern Exposure. They all featured strong women.

5) Northern Exposure was aired at CBS from 1990 to 1995. It appeared in 1990 as a summer replacement. How did you discover it? I mean, who found that show? Who watched or read the pilot? Did the CBS speak with the Universal? How worked the all thing? Brand told me he told the idea to Kerry McCluggage and had no negotiation with you. How was Northern Exposure sold to the CBS?

Soon after I arrived at CBS I began soliciting ideas from teh creative community. CBS was in last place and had been for quite some time. I arrived inJanuary of 1990 and told everyone I would put on shows whenever they were ready, including the summer. The summer was regarded as a death slot to start new shows. In Febraury I got a call from Dick Lindheim, an executive at Universal, who told me about an idea about a transplanted Doctor. I sparked to it and shortly thereafter received a script. I met with the writers adn executives, adn told them to get the show ready for the summer.
They were able to give me a good price on the show, thanks to a deal with P&G, and I liked the material enough to order 6 episodes.

6) What´s P&G?

P&G is Proctor and Gamble, the largest consumer goods business in the world and an early advertising partner in NX. Their participation helped lower the episodic price to CBS from normally $900.000 per episode to $600,000 per for the first 8 shows.

7) Many people say the sucess of Twin Peaks by Lynch, shown at the ABC, created a new tv gender and opened a new type of tv. Did you have Twin Peaks´ style in mind and try to have a similar phenomenon programming Northern Exposure or was the Northern Exposure´s success unexpected?

All hit shows are quirks. So many things have to come together and go right for a hit show to happen and in this case it all came together. Writing, casting, direction, location and most importantly that extra DUENDE. Hits are not at all predictable when you begin and yet in retrospect they all are.

8) Northern Exposure had an important sucess and that´s why the CBS decided to ask for more episodes. How did that "quirky"/ "bizarre"/"Whimsy" tv show fit into CBS programming? Wasn´t it a too risky one?I mean, maybe it wasn´t all about targeting specifically a certain age or even sex (as Betsy Williams says Northern Exposure spoke to many groups somewhat marginalized by much of network fare like native american people, gays, old people, etc) but a certain kind of programming taste- magic, fantasy, philosophy, dreams, tales, tolerance, non-judgmental universe, collective unconscious, etc.

So was it risky? No more than any other show I have ever put on. I loved the show because at heart it was a love story. Between Man, Woman and Man. Between Man and Nature Between people and their community Between the natural world and the spiritual world.

9) In what moment did you feel you were programming a very special and quirky tv show? In what moment and for what reason did you know all of you were making possible the creation of a show that would be a classic and would last forever?

The show ran on Thursdays at 10 in the summer and we got a lot of excellent feedback. From the mail, from callers. Don't forget, this was before the internet that is so ubiquitos today.

10) As the President of CBS Entertainment, what was the more important thing for you to get in the deal between the Network and the Universal to make more seasons of Northern Exposure? Why did the CBS decide to programm it in Prime Time on mondays?

My stated goal at CBS was to build a memorable, powerful, compelling night of great programming that would reflect our aspirations and the brand we were trying to build. That night was monday. We had four comedies, but needed a drama at 10. When NE came back it was an immediate hit with the critics and with the audience. Right away I knew was had a show that was touching people in lots of different ways, but mostly in their funny bone and in their heart.

11) Did you like the style of the show from the beginning or did you ever feel uncomfortable with its goofy nature and hope Northern Exposure would be a more traditional medical show set in Alaska? Did you ever suggest or try to take part in the content of the show? I mean in the name of the show, the character´s evolution, etc.

All my notes to the writers over the years were about story and getting to the dramatic moments, the human moments in each episode. I never questioned the comedic moments, the surreal moments, the whimisical moments. But I always pushed for the real moments or drama and emotion, because that allowed the show to get away with the goofiness.

12) As I told you, I´m trying to see how Northern Exposure explores the nature of human being through myths, fairy tales and dreams. I know this tv show was nominated for Emmys as the Best Drama but I´m not agree it´s a drama. Joyce Millman in her article called "Twenty ways the 90´s Changed Television" says the next;"Northern Exposure won the 1992 Emmy for the best drama series, but, in his acceptance speech, show co-creator John Falsey laughed, "We´re really a comedy!". When I try to establish to what gender does NX belongs I find it isn´t easy. Christine Scodari speaks about Dramedy (Drama + Comedy) and I think it´s true but it doesn´t reflect NX´s essence. We can also think about bizarre because it shows surrealistic things and quirky characters but, NX isn´t like Twin Peaks. I mean Twin Peaks showed the worst part of human being, it was a journey into nightmare while NX is a journey into myth, dreams and fairy tales. It´s magicom. I don´t like to put things into boxes but if you had some boxes in front of you, each one with a label with next words: comedy, tragedy, drama, quirky gender, bizarre, dramedy, etc. Into which box would you put Northern Exposure? Or would you create a new one?

It is impossible to say what Northern Exposure was in the sense of putting it in a box. What makes it so memorable is that it doesn't go in a box. Life can't be classified as being dramatic or comedic and neither are the best television shows. They are both.

13) By the time Northern Exposure was cancelled, that means in 1995, you were not the President of CBS Entertainment anymore but do you know how it worked anyway? Do you know or can you imagine which were the reasons the CBS decided to cancel the show? The main reason I guess was the show lost audience because of the Sixth Season Blues... The fans speak about that feeling when Rob Morrow (Joel Fleischman) left the show and appeared the Capra´s, a substitute anybody, included me, accepted.

I didn't cancel NE, my successor Peter did. With Joel gone and the original writers gone Peter made the right decision. The air had gone out of the balloon.

14) Were you a Northern Exposure fan? What was the thing of the show you liked the most?

For me, Marilyn was a secret key to the show. Her serenity, her humanity, her grace, her oneness with the community and nature embodied what was unique about the show. She was my favorite character. And then I adored the love story between Maggie and Joel. Their relationship was the cute meet every week.

15) In 1992 the CBS started programming Picket Fences by David E.Kelley. Many people compare that show with Northern Exposure. The quirky characters of Rome, Wisconsin can remember our dear cicelians. It seems Twin Peaks and Northern Exposure meets in Picket Fences. Did the success of that previous shows, Brand & Falsey and Lynch´s creations, helped the CBS to give to Kelley´s a chance?

David Kelley's deal had nothing to do with NE. He had won multiple Emmys for LA LAW. Giving him a show was an easy decision.

Thanks a lot, again. I wish you good luck in your new job at Scripps Co.

Hope this is helpful. Good luck with your paper. Please send me a copy when you are finished.



1) Si lo he entendido bien la situación era la siguiente. Las grandes Networks americanas, es decir, la ABC, NBC, CBS y más tarde también la FOX vivían una situación de gran competitividad debido a la televisión por cable que la FCC (Comisión Federal de Comunicaciones) hacbía aceptado en 1966 como una importante alternativa a las Networks. Así que, como dice John Thornton Caldwell (Televisuality. Style, Crisis and Authority in American TV. George F.Custen, series editor. Rutgers University Press. New Brunswick, New Jersey. 1994.), there was a cult of diversity and waves from cable´s new cult of diversity swept back to the aging networks as well. Even venerable CBS fantasized in 1993 that it was niche programming. Y como añade J. Max Robins, "the networks are acting more and more like cable webs all the time, meaning they show a greater propensity to target specific audience groups". En "Jeff Sagansky" de James E. Aisner (Finding their way. Bulletin. http://www.alumni.hbs.edu/bulletin/2001/october/sagansky.html) leí que usted dijo que "la clave era encontrar el niche adecuado (...) Esto significaba en la NBC desarrollar shows urbanos e inteligentes" No estoy segura de entener la palabra "niche". Supongo que es un sinónimo de "target", audiencia, espectadores, público, mercado ¿es así?

Un nicho es una porción de audiencia por la cual los valores del canal reflejan los valores de la audiencia. Existe una simpatía entre el canal y los espectadores de un modo que les toca donde viven.

2) Usted fue el Presidente de Programación de la CBS de 1990 a 1994. ¿Qué niche quería la CBS durante estos años? La CBS se convirtió en número 1 en un año gracias a usted. En su opinión; ¿qué series ayudaron a la CBS a tener este éxito?

3)Hay un artículo de Los Angeles Times escrito por Rick Dubrow que le cita diciendo: "LA Número 1 CBS tiene puestos sus ojos en los espectadores de mediana edad". ¿Era la división por edad una de las principales?

4)Durante los 90 la CBS tuvo diferentes tipos de series como Murphy Brown, Designing Women, Palace Guard, Royal Family, etc. ¿Decidió usted hacer "narrowmarketing"? Con esto me refiero a dividir demográficamente a la audiencia en tajadas?

No programé para un nicho, sino que en realidad programé para una audiencia mayor. Mujeres. Mujeres que confiaban en sus habilidades, sus habilidades en llevar una familia, tener relaciones satisfactorias y funcionar en el trabajo. Los shows de mayor éxito en la CBS incluyeron Murphy Brown, Designing Women, The Nanny, Picket Fences, Dr. Quinn, Evening Shade, Murder She Wrote y, claro está, Northern Exposure. Todos ellos presentaban mujeres fuertes.

5) Northern Exposure se emitió en la CBS de 1990 a 1995. Apareció en 1990 en la programación de verano. ¿Cómo la descubrió? Quiero decir, ¿Quién encontró esta serie? ¿Quién vió o leyó el piloto? ¿Habló la CBS con Universal? ¿Cómo funcionó todo? Brand me contó que él le contó la idea a Kerry McCluggage y que no negoció con usted. ¿Cómo se vendió Northern Exposure a la CBS?

Tan pronto como llegué a la CBS empecé a solicitar ideas de la comunidad creativa. CBS estaba en el último lugar y había estado allí durante un tiempo. Llegué en enero de 1990 y le dije a todo el mundo que pondría series tan pronto estuviesen listas, incluido en verano. El verano estaba considerado como una ranura de muerte para empezar nuevas series. En febrero recibí una llamada de Dick Lindheim, un ejecutivo de Universal, quien me chabló de la idea de un Doctor transplantado. Sentí un chispazo y poco después recibí un guión. Me encontré con los escritores y ejecutivos y les pedí que tuviesen la serie lista para el verano. Estaban capacitados para darme un buen precio por la serie gracias a un trato con P&G y el material me gustó lo suficiente como para pedir 6 episodios.

6) ¿Qué es P&G?

P&G es Proctor y Gamble, el mayor negocio de bienes de consumo del mundo y uno de los primeros socios publicitarios de NX. Su participación ayudó a bajar el coste de cada episodio a la CBS de los normalmente $900.000 por episodio a la cantidad de $600,000 por los primeros 8 episodios.

7) Mucha gente dice que el éxito de Twin Peaks de Lynch, emitido en la ABC, creó un nuevo género televisivo y abrió un nuevo tipo de tv. ¿Tenía usted el estilo de Twin Peaks en mente e intentaba tener un fenómeno similar programando Northern Exposure o el éxito de Northern Exposure fue inesperado?

Todos las series de éxito son peculiares. Hay muchas cosas que tienen que darse juntas y funcionar bien para que suceda un éxito y, en este caso, esto sucedió. La escritura, el casting, la dirección, localización y más importante, ese extra DUENDE. Los éxitos no son del todo predecibles y retrospectivamente todos lo son.

8) Northern Exposure tuvo un éxito considerable y por eso la CBS decidió encargar más episodios. ¿Cómo encajaba esta serie "peculiar", "bizarrre", en la programación de la CBS? ¿No fue una apuesta demasiado arriesgada? Me refiero a que quizá no todo se trataba de buscar una audiencia por cuestiones de edad y/o sexo (como dice Betsy Williamss Northern Exposure spoke to many groups somewhat marginalized by much of network fare like native american people, gays, old people, etc) sino de una programación de un determinado gusto por la magia, fantasía, filosofía, sueños, cuentos, tolerancia, inconsciente colectivo, etc.

Así que fue arriesgada? No más que cualquier otra serie que haya programado nunca. Me encantaba la serie porque en el fondo era una historia de amor. Enre el hombre, la mujer y el hombre, el hombre y la naturaleza, la gente y su comunidad, la palabra natural y la palabra espiritual.

9) ¿En qué momento sintió que formaba parte de una serie muy especial y peculiar? ¿En qué momento y por qué razón supo que todos ustedes estaban haciendo una serie que se convertiría en un clásico y perduraría para siempre?

La serie se emitia los jueves a las diez en verano y tuvimos una respuesta excelente a través de cartas y llamadas. No te olvides que esto fue antes de internet que está tan presente hoy en día..

10) Como Presidente de Programación de la CBS ¿qué era lo más importante para usted para obtener en el pacto entre la Network y Universal para hacer más temporadas de Northern Exposure? Por qué la CBS decidió programarla los lunes en Prime Time?

Mi meta principal en la CBS era construir una noche de programación memorable, poderosa y llamativa que reflejase nuestras aspiraciones y la imagen de marca que estábamos intentando construir. Esa noche era el lunes. Teníamos cuatro comedias y necesitábamos un drama a las 10. Cuando volvió NE fue un éxito inmediato tanto de crítica como de audiencia. Justo entonces supe que era una serie que tocaba a la gente en sentidos muy diferentes, pero mayormente en su parte agradable y en sus corazones.

11) ¿Le gustó el estilo de la serie desde el principio o alguna vez se sintió incómodo por su naturaleza excéntrica y deseó que Northern Exposure fuese una serie médica más tradicional ambientada en Alaska? ¿Alguna vez sugirió o intentó tomar parte del contenido de la serie? Por ejemplo en el nombre de la serie, en la evolución de sus personajes, etc.

Todas mis notas a lo largo de los años a los escritores fueron sobre la historia y sobre obtener momentos dramáticos, los momentos humanos de cada episodio. Nunca cuestioné los momentos cómicos, los surrealistas, los juguetones pero siempre aposté por los momentos reales, o de drama o emoción, porque eran los que permitían a la serie alejarse de la excentricidad.

12) Como ya le dije, estoy escribiendo el proyecto de investigación para mi Tesis Doctoral. En este proyecto intento ver cómo Northern Exposure explora la naturaleza del ser humano a través de los mitos, los cuentos de hadas y los sueños. Sé que esta serie fue nominada a los Emmy´s al Mejor Drama, pero no estoy de acuerdo con que sea un drama. Joyce Millman en su artículo titulado "Twenty ways the 90´s Changed Television" dice;"Northern Exposure ganó el Emmy al Mejor Drama de 1992, pero, en su discurso de aceptación, el co-creador de la serie, John Falsey rió, "¡En verdad somos una comedia!". Cuando intento establecer a qué género pertenece NX encuentro que no es fácil. Christine Scodari habla de Dramedy (Drama + Comedy) y pienso que es cierto pero que no refleja del todo la verdadera esencia de NX. También podemos pensar en el bizarre porque muestra cosas surrealistas y personajes peculiares, pero NX no es como Twin Peaks. Quiero decir que Twin Peaks mostraba lo peor del ser humano, era un viaje a la pesadilla mientras que NX es un viaje al mito, al sueño, al cuento. Es realismo mágico. No me gusta poner las cosas en cajas pero si tuviese que algunas cajas enfrente, cada una con una etiqueta con palabras como: comedia, drama, tragedia, género quirky, bizarre, etc. ¿En qué caja pondría Northern Exposure? ¿O crearía una nueva?

Es imposible decir qué era Northern Exposure en el sentido de ponerlo en una caja. Lo que la hace tan memorable es que no cabe en una caja. La vida no puede ser clasificada como dramática o cómica ni tampoco las mejores series de televisión. Son ambas cosas.

13) En el momento en que Northern Exposure fue cancelada, es decir, en 1995, usted ya no era el Presidente de Programación de la CBS, pero de todos modos ¿sabe cómo fue todo? ¿sabe o puede imaginar las razones por las que la CBS decidió cancelar la serie? Supongo que la razón principal fue la pérdida de audiencia causada por el Season Six Blues. Los fans hablan de este sentimiento cuando Rob Morrow (Joel Fleischman) dejó la serie y aparecieron los Capra, un sustituto que nadie, incluida yo, aceptó.

Yo no cancelé NE, lo hizo mi sucesor Peter. Con Joel y los guionistas originales fuera de la serie, Peter tomó la decisión correcta. El aire se había salido del globo.

14) ¿Fue usted un fan de Northern Exposure ? ¿Qué es lo que más le gustaba de la serie?

Para mí Marilyn era la clave secreta de la serie. Su serenidad, humanidad, gracia, unidad con la comunidad y la naturaleza que le rodeaba, fue algo único de la serie. Ella era mi personaje preferido. Y después adoraba la relación entre Maggie y Joel. Su relación era el encuentro de cada semana.

15) En 1992 la CBS empezó a programar Picket Fences de David E.Kelley. Mucha gente compara esta serie con Northern Exposure. Los personajes peculiares de Roma, Wisconsin pueden recordar a nuestros queridos cicelianos. Parece que Twin Peaks y Northern Exposure se concilien en Picket Fences. ¿El éxito de las series anteriores, las creaciones de Brand & Falsey y Lynch ayudaron a la CBS a darle una oportunidad a Kelley?

El trato con David Kelley no tuvo nada que ver con NE. Él había ganado varios Emmys por La ley de los Ángeles, darle una serie fue una decisión fácil.

Muchas gracias por todo. Le deseo suerte en su nuevo trabajo en Scripps Co.

Espero haberle sido de ayuda. Buena suerte y, por favor, envieme una copia cuando termine..

Back to
Back to